Маша знала, что несмотря на все разговоры о Серёже, он был хорошим парнем. Просто ему не везло по жизни и все его начинания терпели крах. Их встреча была необычной. Был холодный осенний вечер, Маша шла с университета, слушая в плеере любимую музыку и не сразу обратила внимание, как за ней увязались двое парней. Район, где жила девушка, никогда не отличался особой безопасностью, но она так привыкла к нему с детства, что не могла и предложить каких-то неприятностей. Едва свернув за угол заброшенного завода, Маша услышала сквозь шум музыки, как кто-то зовёт её сзади. Девушка даже подумала, что её нагнал кто-нибудь из приятелей со двора, но, обернувшись, она увидела совсем ей незнакомых ребят.
- " Ты куда такая красивая? " - усмехнувшись спросил тот, что был повыше ростом.
- " Отвали. " - грубо ответила ему Маша и зашагала в сторону своего двора. Она была не из робких и умела сказать своё слово, выросшая в неблагополучном квартале, в окружении мальчишек и дерзких девчонок.


Неожиданно девушка почувствовала, как кто-то тянет её за капюшон куртки. Она громко вскрикнула и упала на землю.
- " Не ори! " - прохрипел ей второй парень и начал рвать замок на её одежде.
Второй нападавший тем временем закрыл рот девушки рукой, а второй надавил на плечо так, что Маша не могла даже пошевелиться от страха и боли. Тысячи самых ужасных мыслей пролетели в её голове, пока один из парней разрывал в клочья её верхнюю одежду, а второй, смеясь, наносил удары по её лицу и телу.
Неожиданно Маша услышала глухой удар и рядом с ней упал тот, кто избивал её. Через миг упал и второй. Девушка увидела, как какой-то незнакомый ей парень с невероятной жесткостью наносил удары её обидчикам и кричал что-то им вслед, когда те начали убегать. Парень помог ей встать, вытер грязь и кровь с её лица своей ладонью и только в этот момент из глаз Маши, непроизвольно, начали течь слезы, а сама она впала в истерику.
- " Чё сейчас - то реветь? " - удивился её спаситель, помогая стряхнуть пыль с её одежды. - " Всё нормально. "
- " Нормально?! " - кричала ему в ответ девушка - " Меня чуть не изнасиловали, а может быть даже убили бы, это нормально?! "
- " Не изнасиловали же." - кажется парень и правда не понимал причину её истерики, уверенный в том, что раз ничего не произошло, то не о чем и страдать.
Он помог дойти Маше до её дома и даже предложил найти напавших на неё бандитов, но девушка хотела лишь поскорее оказаться в своей квартире и сухо поблагодарив его, скрылась в подъезде.
Парень удивлённо пожал плечами, закурил сигарету и направился по своим делам.
Только утром девушка поняла, что в своём шоке она неправильно поступила по отношению к своему спасителю, даже нормально с ним не попрощавшись. Она хотела найти его, но не знала как его зовут и совершенно не представляла откуда он взялся. Каково же было её удивление, когда выйдя на улицу, она увидела, как на лавочке у подъезда сидит и смотрит в сторону резвящейся ребятни, её вчерашний герой.
- " Я тут решил тебя проводить, " - как-то смущённо сказал он девушке, заметив её - " А - то вдруг эти опять появятся. "
- " А если они завтра появятся? " - засмеялась Маша ему в ответ.
- " Значит и завтра приду. " - уверенно сказал парень.
- " А послезавтра? " - улыбалась девушка.
- " И послезавтра, если понадобится. " - всё таким же уверенным голосом отвечал ей парень. - " Меня Серёга зовут, я тут недалеко живу. Тебе куда? "
- " Иди за мной и не потеряешься, " - пошутила девушка. Он взял её за руку, чему Маша несказанно удивилась, но постаралась сделать вид, что не заметила столь наглого поступка, и они пошли в сторону её университета.
А потом Сережа встречал её и провожал до дома, как и обещал, каждый день. Маше нравилась его уверенность в себе, его хлесткие фразы и готовность к любым поступкам. Однажды Серёжа принёс ей большой букет пионов. Потом Маша узнала, что он сорвал их с главной клумбы города, у администрации, прямо перед носом стоявшей рядом полиции. 
Она познакомила его со всеми своими друзьями, о чем пожалела уже достаточно скоро: девчонки то и дело, что обсуждали слухи о её любимом, говоря, что он бандит, что его брат сидит за торговлю наркотиками, а отца и вовсе убили в разборках. Маша старался не обращать внимания на разговоры подружек, но однажды не выдержала и сама спросила у парня:
- " Это правда, что говорят про тебя, твоего отца и брата? "
Серёжа засмеялся, но ответил:
- " Брат у меня и правда сидит, но за драку. Точно так же заступился за девушку, но неудачно, пробил голову отморозку, а его мамаша оказалась какой-то чиновницей. А отца у нас и не было сроду. Он как бросил нас , когда мы были ещё совсем маленькие, так и не появлялся больше. "
Камень пал с души девушки и ей даже стало стыдно перед любимым за свой вопрос. Но одно заметила Маша - про себя Серёжа ей ничего не сказал.
Но любовь покорила сердце девушки и ей стало абсолютно всё равно, кем на самом деле был Серёжа и какие из слухов о нём правда. Она была готова быть с ним, даже если бы всё оказалось намного хуже. Серёжа отвечал ей взаимностью и со временем стал более мягким и нежным человеком, когда они находились рядом. Он уже не использовал характерный уличный сленг, всё чаще дарил цветы, научился подавать ей руку, выходя из общественного транспорта. Маша видела эти перемены и понимала, что она делает его лучше, и это не могло не радовать девушку. Она мечтала, что однажды Серёжа придёт к ней домой и скажет, что он её любит. 
Но признаться в этом парень не мог из-за тяжёлого характера. Он с самого детства боялся предательств, очень выборочно пускал людей в свою жизнь и даже лучшим друзьям никогда не рассказывал о своих тревогах. Отец Сергея и правда бросил их, когда они с братом были маленькими детьми, но парень утаил, что видел своего родителя однажды, уже будучи взрослым. Тот пришёл к ним домой, принёс два пакета каких-то вещей, а на утро так же загадочно исчез. На следующий день в их дом пришли сотрудники полиции и устроили обыск. Оказалось, что вещи эти были краденные и теперь маму Сергея подозревают в соучастии. Тогда удалось доказать непричастность, но парень затаил злобу на отца и пообещал себе, что однажды найдёт его и отомстит. 
А мстить было за что. Брошенная с двумя детьми женщина не справилась со своим горем и стала много пить. Серёга и брат всё детство ходили голодные и если бы не помощь соседей, неизвестно дожили бы до своих лет. Оставленные сами себе на воспитание, мальчишки быстро связались с подобными себе и уже с детства познали вкус алкоголя, запах сигарет и адреналин от хорошей драки. А дальше начались неприятности, постоянные разборки с соседними дворами за авторитет, ночные ограбления ларьков и первые посадки. В один из таких неудачных набегов, задержали и брата Сергея. 
Но парень не мог рассказать Маше правду. Он боялся, что если она узнает его историю и всю поднаготную его семьи, то обязательно его бросит. Умная, красивая девушка никогда не свяжет свою жизнь с уголовником и неудачником. Сергей и так не понимал зачем она тратит свою жизнь на их отношения, понимая, что он ничего не сможет ей дать взамен. За его спиной не было образования или хорошего наследства - только нищета, дурные связи и бесконечный список проблем.
Но девушка любила его и старалась стать ближе, чтобы Сергей смог доверять ей в любом вопросе. Ей были не важны ни его статус, ни его прошлое, ни то, что ждёт их впереди. Лишь бы быть вместе, сейчас. 
Так прошли зима и весна, наступило долгожданное лето, вечера стали тёплыми, а по улицам гуляли молодые, влюбленные пары.
Серёжа и Маша каждый вечер сидели под листьями старого тополя и, держась за руки, мечтали о будущем. Он стал совсем другим парнем, которого не узнать в недавнем бандите, готовым на любую драку за свои идеалы, но неспособным на взрослый диалог. Маша даже стала учить его английскому языку, говоря, что однажды они уедут жить в Европу. Серёжа смеялся над её нелепыми мечтами, но честно старался выучить нелегкий язык. Он даже втайне купил себе сборник задач и дома, мучаясь и злясь, занимался самостоятельно. Он хотел, чтобы однажды Маша услышала, как он говорит ей долгую и сложную фразу и полная удивления обняла его так, как только она одна умеет.
Беда всегда приходит тогда, когда её меньше всего ждёшь. И призраки прошлого преследуют каждого на дороге испытаний. 
В тот летний вечер Маша вышла из дома чуть раньше, чем они договаривались с Серёжей. Она села на их любимую лавку и стала ждать любимого. Тот очень быстро появился на горизонте и Маша уже встала к нему навстречу, как увидела , что из - за угла выезжает черный старый джип с затонированными стёклами. Женская интуиция подсказала ей об опасности и девушка успела прокричать любимому:
- " Сергей! "
Тот посмотрел на неё, увидел подъезжающий к нему автомобиль и громко скомандовал:
- " Иди домой, Маша! "
Он знал, что к нему едут те, с кем недавно связывали общие незаконные дела; что в этом континенте не принято бросать друзей и уходить из бизнеса; что рано или поздно они всё равно пришли бы за ним. 
Трое здоровых, одетых в кожаные куртки, вышли из машины, а один из них прокричал в сторону парня:
- " Серёга, ты опять явился к своей бабе, вместо того, чтобы с кентами перетереть жизнь нашу лютую? "
Сергей нащупал в кармане нож и лишь сухо сказал в ответ:
- " Это у вас бабы по чердакам шляются, а я пришёл к своей девушке. И не тебе , Мороз, меня жизни учить. "
Что было дальше Маша видела как в тумане. Она помнила, что закричала на весь двор, когда трое амбалов коршунами бросились на её любимого. Видела, как тот яростно пытается от них отбиться, но постепенно проигрывает. Затем мелькнуло лезвие ножа и девушка потеряла сознание.
Пришла в себя она уже дома. Рядом стояли ее родители и о чем-то шептались. Маша первым делом спросила их:
- " Что с Серёжей? "
Мама вздохнула и убежала на кухню, отец сел рядом, а сердце девушки замерло от самых худших ожиданий.
- " Дорогая, " - нахмурившись сказал папа, - " Сейчас зайдет сотрудник следственного комитета и задаст тебе пару вопросов. Пожалуйста, расскажи ему всё, что ты видела. "
- " Что с Серёжей? " - стараясь сдерживать слезы снова спросила девушка.
- " Он задержан за убийство." - сухо ответил ей отец и вышел из комнаты.

*****
На зоне было трудно. Все заключённые знали о том, за что посадили Сергея и первое время как могли, портили ему жизнь. Он слишком часто дрался, слишком часто сидел в карцере, а сотрудники охраны даже не позволяли ему писать письма на волю. Пару раз Сергея даже пытались убить во сне, но он научился не засыпать полностью, всегда слыша любые шорохи в камере. 
Его не беспокоили ни опасные сокамерники, ни холодная сталь заточки у горла, ни зверское отношение вертухаев. Он боялся одного, - что Маша давно забыла его. Первые пару лет он надеялся, что любимая понимает причины, по которым от него нет писем. Следующие два года он злился, что девушка не может найти способа связаться с ним, ведь там, на воле, больше возможностей. Злость смешалась со страхом быть забытым и этот коктейль стал спасательным в его драках с другими сидящими. Он не жалел никого, кто только мог себе позволить ехидную фразу в его сторону. 
А затем пришел покой. Сергей понял, что девушка ни в чем не виновата, что лишь его собственные поступки привели его сюда, а Маше нужно жить дальше. В глубине души он всегда знал, что однажды она бросит его, но никак не мог предположить, что их разлучит тюрьма. Сергей даже надеялся, что она встретила достойного человека и сейчас счастливая, пьёт кофе с ним за большим столом, а где-то рядом бегает их маленький сын.
Постепенно всё наладилось и с другими заключёнными. Те, увидев его стойкость и железный характер, прониклись уважением и даже стали помогать в тюремном быте, а некоторые из них говорили, что он был прав, когда встал горой за свою новую жизнь. А однажды к Сергею подошёл один из охранников и признался, что на протяжении нескольких лет они сжигали письма, которые приходили в адрес Сергея.
Лёгкая надежда проникла в сердце парня, но так же моментально он выбросил её, сказав самому себе, что это было давно и всё кончено. 
Так прошли долгие десять лет и в один из зимних вечеров настало время освобождения. Провожали Сергея многие, принеся с собой небольшие подарки на память. Парень вышел на улицу и вдохнул полной грудью свежий декабрьский воздух свободы. Снег падал ему на лицо и Сергей улыбался, впервые за много лет. Позади были трудности, лишения, бесконечное выживание, но всё это казалось сущим пустяком, ведь впереди его ждала новая жизнь.
Ворота со скрипом медленно открылись и Сергей увидел... Прямо за ними, в небольшом полушубке, съёжившись от мороза и смотря на него заплаканными глазами, стояла Маша.